Afbeelding: Roman Vondrous / AP

Starwood tekende zaterdag een deal om te renoveren en drie Cubaanse hotels te runnen. Meer dan 50 jaar nadat Amerikaanse hotels waren overgenomen door Fidel Castro's socialistische revolutie, keerden Amerikaanse ketens terug naar het eiland.

Alle Cubaanse hotels zijn eigendom van de staat, dus de deal zet een groot Amerikaans bedrijf direct in zaken met de communistische regering onder een speciale Amerikaanse licentie die de wettelijke ontmanteling van het Cubaanse handelsembargo door Washington verder dan ooit dwingt. In een eens ondenkbaar arrangement wordt een hotel dat eigendom is van de toeristenafdeling van het Cubaanse leger een Sheraton Four Points.

De deal komt aan de vooravond van het historische bezoek van president Barack Obama aan Cuba, dat een nieuw tijdperk zal openen tussen de voormalige vijanden van de Koude Oorlog, waarbij Amerikaanse reizigers en bedrijven gretig uitkijken naar kansen op het eiland 90 mijl (145 kilometer) ten zuiden van Florida.

Starwoods hoofd van de Latijns-Amerikaanse activiteiten, Jorge Giannattasio, zei dat het bedrijf miljoenen zal investeren om de Quinta Avenida, Santa Isabel en Inglaterra hotels te renoveren en te rebranden, nieuwe medewerkers te trainen en te huren en de hotels tegen het einde van het jaar opnieuw te openen. De Quinta Avenida is eigendom van Gaviota, een door een militair gerund toeristisch conglomeraat. De Santa Isabel en Inglaterra, die worden gerund door andere overheidsinstellingen, worden geëxploiteerd als onderdeel van Starwood's Luxury Collection-merk.

Het is echter onduidelijk hoe lang Starwood een Amerikaans bedrijf kan heten. Op vrijdag riep Starwood een buy-outovereenkomst van $ 12,2 miljard met Marriott in het voordeel van een aanbod van een groep investeerders onder leiding van de Chinese verzekeringsmaatschappij Anbang.

Cubaanse hotels zijn berucht om hun gammele meubels en slechte service. Giannattasio zei dat de Cubaanse Starwood hotels zouden worden omgebouwd met alles van nieuwe matrassen tot verbeterde keukenapparatuur en veiligheidsmaatregelen en beheerd door teams van geëxpatrieerde Starwood-medewerkers.

De Cubaanse wet verhindert een wijdverspreide rechtstreekse aanwerving van Cubaanse werknemers door buitenlandse bedrijven. Internationale bedrijven klagen dat hun onvermogen om Cubaanse werknemers direct in dienst te nemen, en zo nodig degraderen of ontslaan van slecht presterende medewerkers, hun vermogen belemmert om een bevredigende klantenservice te bieden.

Giannattasio zei dat hij er vertrouwen in had dat Starwood voldoende flexibiliteit en controle zou hebben om de normen van het bedrijf in Cuba te handhaven, hoewel hij weigerde commentaar te leveren op details van de regeling van het bedrijf met de Cubaanse overheid. Starwood ontvangt een vergoeding voor haar branding- en beheerservices.

Het aantal bezoekers aan Cuba steeg vorig jaar met bijna 20%, waarbij bijna 80% meer Amerikanen naar het eiland vlogen. De golf heeft de vervallen toeristische infrastructuur van Cuba overbelast en hotels boven capaciteit gelaten.

Verwacht wordt dat dit aantal nog sterker zal stijgen dit jaar met het begin van maar liefst 110 commerciële vluchten per dag vanuit de Verenigde Staten, een van de vele bewegingen die de Amerikaanse overheid heeft gemaakt om gaten te slaan in het handelsembargo als onderdeel van een bredere normalisatie van de betrekkingen met Cuba sinds Obama en Raul Castro op 17 december 2014 ontevredenheid hebben uitgesproken.

Dinsdag verwijderde de regering-Obama de laatste zinvolle beperkingen op reizen naar Cuba, en kondigde aan dat het individuen zou toestaan het eiland te bezoeken voor educatieve uitstapjes "van mens tot mens". Hoewel het verbod op het Amerikaanse toerisme technisch nog steeds van kracht is, wordt het een eersysteem dat in essentie niet afdwingbaar is.

Amerikanen moeten vijf jaar lang gegevens bijhouden over wat ze in Cuba hebben gedaan, maar hoeven ze niet in te dienen, tenzij ze daarom worden gevraagd. De regering-Obama heeft eerder de vereisten versoepeld door georganiseerde reizen toe te staan zonder voorafgaande toestemming van de VS en onafhankelijke reizen voor specifieke doeleinden zoals religieuze activiteiten of sportevenementen.

Heb je iets toe te voegen aan dit verhaal? Deel het in de reacties.