Afbeelding: Luchtmacht van de VS / Wikimedia Commons

Een voormalige Navy SEAL die Osama bin Laden doodschoot en een bestseller boek schreef over de overval, is nu het onderwerp van een uitdijend federaal strafrechtelijk onderzoek naar de vraag of hij zijn positie als elite-commando voor persoonlijk gewin gebruikte tijdens actieve dienst, volgens twee bekende mensen met de zaak.

Matthew Bissonnette, de voormalige SEAL en auteur van Geen gemakkelijke dag, een verslag uit de eerste hand van de Bin Laden-operatie in 2011, was reeds onderzocht door zowel het Ministerie van Justitie als de Marine voor het openbaren van geheime informatie. De twee mensen die bekend waren met de sonde zeiden dat het huidige onderzoek, geleid door de Naval Criminal Investigative Service, werd uitgebreid nadat Bissonnette had toegestemd om een harde schijf met een ongeoorloofde foto van het lijk van de Al-Qaida-leider over te dragen. De regering heeft gevochten om te voorkomen dat foto's van het lichaam van Bin Laden openbaar worden gemaakt voor wat volgens hem nationale veiligheidsredenen zijn.

De gepensioneerde SEAL voorzag vrijwillig onderzoekers van een kopie van zijn harde schijf als onderdeel van een overeenkomst om hem niet te vervolgen wegens onwettig bezit van geclassificeerd materiaal, aldus de twee mensen die bekend waren met de deal.

De twee mensen die het over de zaak hadden, en andere voormalige SEALs De onderschepping geïnterviewd over Bissonnette, gevraagd dat hun namen niet worden gebruikt omdat ze een lopend onderzoek beschrijven en zaken classificeren.

"Ik kan bevestigen dat het strafrechtelijk onderzoek van de heer Bissonnette wegens vermeende onrechtmatige behandeling of openbaarmaking van gerubriceerde informatie in december 2015 door de DOJ is afgesloten", zei Robert Luskin, een advocaat die Bissonnette vertegenwoordigt.

Luskin zei dat hij in 2014 onderhandeld had met het Pentagon en het ministerie van Justitie om een deel van de miljoenen dollars aan boekwinsten die Bissonnette had ontvangen aan de regering over te dragen.

Hij zou het bezit van Bissonnette van de Bin Laden-foto niet bevestigen of dat er nog een onderzoek open blijft.

Ed Buice, woordvoerder van de NCIS, bevestigde het lopende onderzoek naar Bissonnette, maar weigerde verder uit te werken. "NCIS bespreekt niet de details van lopende onderzoeken," zei Buice.

Tijdens hun zoektocht naar zijn harde schijf vonden de onderzoekers vervolgens e-mails en gegevens over het werk van Bissonnette als consultant terwijl hij in actieve dienst was bij SEAL Team 6. Die gegevens, die geen deel uitmaakten van de niet-vervolgingsovereenkomst, hebben geleid tot de verbreding sonde. Federale rechercheurs raakten vervolgens geïnteresseerd in de vraag of de zakelijke activiteiten van Bissonnette met bedrijven die militaire uitrusting leveren - inclusief bedrijven waarvan de producten werden gebruikt door SEAL Team 6 - werden geholpen door zijn rol in het inkoopproces van de elite-eenheid, volgens een van de mensen die bekend zijn met de zaak .

Element Group, een bedrijf dat Bissonnette vijf jaar geleden heeft bijgestaan in Virginia Beach, is een van de bedrijven die naar verluidt door NCIS wordt onderzocht. Volgens een voormalige SEAL Team 6-operator die vertrouwd was met de zakelijke regelingen van Element Group, ontwierp het bedrijf, dat inmiddels is stilgelegd, prototypen voor en adviseerde het private bedrijven die sportieve en tactische apparatuur maken.

Volgens verschillende voormalige SEAL Team-operators die bekend waren met het bedrijf, deed Element Group ook zaken met ten minste één contractant van het ministerie van Defensie die apparatuur verkocht aan SEAL Team 6. De defensie-aannemer, Atlantic Diving Supply of ADS heeft militaire leverings- en uitrustingscontracten met SEAL Team 6, volgens verschillende voormalige SEAL Team 6-operators, evenals andere delen van de afdelingen Defensie en Binnenlandse Veiligheid. Federale onderzoekers hebben de zakelijke relatie tussen Element Group en ADS onderzocht.

ADS heeft niet gereageerd op een verzoek om commentaar.

Volgens een van de mensen die over de zaak zijn geïnformeerd, hebben onderzoekers betalingen van ten minste enkele honderdduizenden dollars van ADS aan Element Group ontdekt en proberen ze vast te stellen welke services Bissonnette en Element Group aan ADS hebben geleverd. De relatie met ADS veroorzaakte ethische bezwaren bij de leiders van SEAL Team 6 toen zij er voor het eerst over vernomen hadden in 2011, omdat ADS een belangrijke leverancier van de eenheid was, aldus twee voormalige Senior SEAL-leiders.

Onderzoekers hebben geprobeerd te begrijpen of de rol van Bissonnette bij SEAL Team 6 als liaison voor de opdracht aan leveranciers van technologie en apparatuur mogelijk beïnvloed is door zijn bedrijfscontracten, aldus de twee mensen die bekend zijn met de sonde. De positie van Bissonnette bracht hem vaak in direct contact met fabrikanten en leveranciers buiten het leger om te beoordelen en te evalueren welke apparatuur nodig was voor geclassificeerde trainingsoefeningen en missies.

"Biss was onderdeel van het inkoopproces", zei een voormalige SEAL Team 6-operator die door federale onderzoekers is geïnterviewd over zijn relatie met Bissonnette. "Het lag voor de hand dat hij zaken deed met bedrijven die onze spullen maakten."

Bissonnette schakelde vier teamgenoten in om lid te worden van Element Group als adviseurs, volgens verschillende voormalige leden van SEAL Team 6. Een zegel die zich bij het bedrijf heeft aangesloten, zal zich spoedig terugtrekken uit het leger als gevolg van zijn betrokkenheid bij Bissonnette en Element Group. Die SEAL - die ook op de inval van Bin Laden zat - kreeg een niet-rechterlijke straf van de marine die zijn militaire carrière beëindigde, maar staat een eervolle ontslag toe, volgens een van de twee mensen die bekend zijn met de zaak.

"Het doel [van Element Group] was om met de sportindustrie te werken," zei de voormalige SEAL Team 6-operator die is geïnterviewd door onderzoekers. Element Group, bijvoorbeeld, "ontworpen prototypen voor slaapzakken en een tentsysteem" die commercieel zouden worden verkocht.

"Het doel was om een commerciële onderneming te worden," zei de vorige operator, "niet betrokken te zijn bij iets in het leger of het inkoopproces van het commando."

Bissonnette werd gezien als een rijzende ster binnen het commando SEAL Team 6. Volgens verschillende voormalige SEAL Team 6-operators werd hij eens door zijn commandant beschreven als het model voor marine-commando's: slim, onderscheidend en dodelijk. Bissonnette heeft in openbare interviews gezegd dat dezelfde officier nu weigert om met hem te praten.

Volgens twee gepensioneerde SEAL Team 6-operators is de naam van Bissonnette toegevoegd aan een rots die op het basisstation van Virginia Beach SEAL Team 6 werd gehouden. De steen wordt gebruikt om voormalige leden te markeren die niet langer welkom zijn bij het commando, inclusief voormalige SEALS die een reeks van ongeschreven gedragscodes hebben geschonden.

De publicatie van Geen gemakkelijke dag in september 2012, slechts een paar maanden nadat Bissonnette eervol was ontslagen van de marine, brak de ongeschreven code van stilte tussen leden van de speciale operatiesgemeenschap. SEAL's ondertekenen geheimhoudingsovereenkomsten over hun werk en zelfs buiten de wettelijke consequenties van het schenden van deze overeenkomsten, worden voormalige leden van SEAL Team 6 die publiekelijk spreken over hun slagveldoperaties vaak verstoten door hun collega's.

Het boek leidde ook tot een reeks interne onderzoeken van de marine, volgens verschillende voormalige SEAL Team 6-operators.

De publicatie van het boek, dat de New York Times bestsellerslijst, heeft de eenheid van Bissonnette en het Pentagon verrast. Bissonnette erkende later in interviews dat hij militaire regels schond die hem verplichtten om het Ministerie van Defensie toe te staan zijn manuscript voorafgaand aan de publicatie te herzien. Sindsdien heeft hij een advocaat aangeklaagd die hij heeft geraadpleegd, waarbij hij beweerde dat de advocaat hem had geadviseerd dat het manuscript niet door het Pentagon hoefde te worden beoordeeld. De advocaat, Kevin Podlaski, reageerde niet op een bericht waarin om commentaar werd gevraagd.

Kort na de publicatie van Geen gemakkelijke dag, De eenheid van Bissonnette begon de zakelijke transacties te bekijken die hij had uitgevoerd terwijl hij in actieve dienst was, volgens verschillende voormalige SEAL Team 6-operators.

"Tijdens zijn exit [van de marine] kwamen we erachter dat hij andere bedrijven en nevendeals had," zei de voormalige SEAL Team 6-operator die is geïnterviewd voor het onderzoek. "Dat is wanneer Element Group is gestopt."

De marine ontdekte dat Bissonnette een groep mede-SEAL Team 6-operators organiseerde om te raadplegen voor het videogame Medal of Honor: Warfighteren hebben in 2012 deelgenomen aan het filmen van promotievideo's voor de game, volgens meerdere voormalige SEAL's. In 2012 bestrafte het commando in een buitengerechtelijk proces genaamd kapiteinsmast zeven actieve SEAL's voor het onthullen van gevoelige informatie en het gebruik van apparatuur van de Defensie-afdeling. Ten minste twee SEAL's werden verwijderd uit de eenheid en nog eens twee werden gedwongen zich terug te trekken als gevolg daarvan, volgens verschillende voormalige leden van SEAL Team 6.

Bissonnette's voormalige SEAL Team 6 collega die werd geïnterviewd door federale onderzoekers zei dat hij niet met hem heeft gesproken sinds de publicatie van Geen gemakkelijke dag.

"Hij heeft veel moeite gedaan voor mensen die hem vertrouwden", zei de collega.

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd op The Intercept hier