Afbeelding: AP Photo / Jeff Chiu

In zijn meedogenloze streven naar groei, Uber heeft nieuwe stuurprogramma's nodig en veel van die stuurprogramma's hebben auto's nodig. Om hen te helpen aan de slag te gaan, biedt Uber sinds juli kortlopende huurcontracten aan via een volledig in Delaware gevestigde dochtermaatschappij genaamd Xchange Leasing, LLC. Het werkt samen met autodealers, adverteert met chauffeurs, beheert risico's en betaalt zelfs repo-mannen om auto's te achtervolgen waarvan de chauffeurs hun betalingen niet uitvoeren.

Xchange kan de sleutel zijn tot de verdere expansie van Uber omdat het in de buurt komt van Lyft in de Verenigde Staten en een groot aantal concurrenten in het buitenland. Uber kondigde vorige week een partnerschap aan met Toyota om nog meer auto's te financieren. Dit jaar verklaarde Uber dat zijn financierings- en kortingsprogramma's, waaronder Xchange, meer dan 100.000 chauffeurs op de weg zullen zetten. Dat vereist onderdompeling in de enorme groep mensen met slecht of geen krediet.

In een transactie onder leiding van Goldman Sachs ontving Xchange een kredietfaciliteit van $ 1 miljard om nieuwe autoleases te financieren, volgens een persoon die bekend is met de kwestie. De deal zal Uber helpen zijn Amerikaanse subprime autolease-activiteiten te laten groeien en het zal veel van 's werelds grootste financiële instellingen blootstelling geven aan de autoleaseovereenkomsten van het bedrijf. De kredietfaciliteit is in feite een kredietlijn die Xchange kan gebruiken om auto's aan Uber-chauffeurs te verhuren.

Xchange richt zich op mensen die zijn afgewezen door andere geldschieters. Het programma wordt geleid door Andrew Chapin, die het in 2012 gooide aan Uber Chief Executive Officer Travis Kalanick. Voordat hij bij Uber kwam, was Chapin Goldman Sachs-handelaar in grondstoffen. Hij houdt toezicht op alle autofinancieringsinspanningen van Uber, waaronder een partnerschap met Enterprise Rent-A-Car en kortingen op de aankoop van voertuigen. "Ik wil dat de bestuurder een optie krijgt die het beste bij hen past", zei Chapin. "Ik probeer een menu met opties te bieden die de branche tot nu toe niet heeft geboden."

Xchange is niet bedoeld om geld te verdienen, zei een Uber-woordvoerder. Maar het heeft veel critici die het bedrijf beschuldigen van het plunderen van de zakken van zijn chauffeurs. Het programma wordt geteisterd door een hoop vragen rond andere subprime-uitleenprogramma's gericht op risicovolle kredietnemers met slecht krediet. Biedt Xchange echt goede deals? Past het bestuurders aan met verplichtingen waaraan ze niet kunnen voldoen? "Je kunt de auto kopen voor wat ze je aanrekenen in wekelijkse betalingen," zei Greg McBride, chief financial analist op personal-finance website Bankrate.com. Maar voor veel bestuurders die zich aanmelden bij Xchange is dit de enige optie.

De voorwaarden van een Xchange-lease lopen 28 pagina's. Chauffeurs betalen een aanbetaling van $ 250 vooraf en maken vervolgens wekelijkse betalingen aan Uber in de loop van de driejarige gebruiksduur van de lease. Zoals de video die het arrangement promoot, het zegt: "Het beste deel: betalingen worden automatisch afgetrokken van uw Uber-inkomsten." Aan het einde van drie jaar houdt Uber de aanbetaling van $ 250 om de chauffeurs uit de lease te halen. Als ze het willen kopen, moeten ze de restwaarde van de auto aftasten, die vele duizenden dollars zou kunnen kosten. Uber weigerde om een gemiddeld cijfer te geven.

De lease van Uber is flexibeler dan de meeste subprime-leaseovereenkomsten, aldus het bedrijf. Na de eerste 30 dagen van de huurovereenkomst kan een chauffeur de auto aan Uber retourneren met een opzegtermijn van twee weken, zonder extra kosten, behalve de betalingen die zij verschuldigd zijn en de $ 250 die zij hebben betaald. Bij veel andere lease-overeenkomsten worden chauffeurs ook over de mijl opgeladen als ze een bepaalde kilometerstand overschrijden. Maar niet Xchange; Uber wil bestuurders stimuleren om kilometers te blijven loggen.

Afbeelding: AP Photo / Richard Drew

Bloomberg News sprak met een half dozijn chauffeurs die een leasecontract hebben via Xchange. Voor het grootste deel zagen bestuurders Xchange als hun enige manier om een auto te krijgen. Xchange was in eerste instantie een oplossing voor de geldproblemen van Shawn Hofstede.

Hofstede, 30, begon vorig jaar met het rijden met zijn eigen auto naar Uber in het Dallas-Fort Worth gebied. Maar toen, tijdens een ongeluk op zijn eigen tijd, verging hij de auto en bleef zonder het inkomen achter. "Ik was letterlijk genaaid," zei hij. Vervolgens e-mailde Uber hem over zijn financieringsmogelijkheden.

Hij huurde in november een Toyota Corolla van Xchange voor $ 155 per week. Twee maanden later versloeg Uber nationaal de tarieven. Al snel had Hofstede moeite om zijn betalingen bij te houden. Hij ging van het maken van $ 200 in een weekend naar $ 140 in een weekend, zei hij. "Het kwam op het punt dat ik gewoon zou rijden om mijn betaling te voldoen," zei hij. "Als je een week lang niet zou betalen, zou het de betaling voor volgende week zijn. Het begint op te tellen."

Uiteindelijk gaf Hofstede het op en stopte met rijden. Hij zei dat hij Xchange had opgedragen om de auto verschillende keren te komen halen. Dat was in februari. "Ik voelde me gevangen, en toen zei ik, 'F-- het,'" zei hij. "Ik betaal ze niet."

Het was geen geheim waar de auto was; Uber had er een GPS-tracker op geïnstalleerd. Een tijdje geleden liet Hofstede een briefje achter op de Corolla met de tekst: "Beste Uber, bedankt dat je de auto hebt komen ophalen, noem dit appartement en ik kom naar buiten en geef je de sleutels." Na twee maanden verstreken, stopte hij met het uitbrengen van de notitie. Op een ochtend in april werd Hofstede wakker en was de auto weg; het was 's nachts opnieuw in beslag genomen.

Bloomberg sprak met vijf autofinancieringsdeskundigen. De meesten zeiden dat de huurovereenkomsten duur en zelfs roofzuchtig zijn, vergeleken met huurcontracten die beschikbaar zijn voor bestuurders met een goed krediet. "Ik zou zeggen dat de kosten groter zijn dan het voordeel voor uw gemiddelde bestuurder," zei Mark Williams, een docent aan de business school van Boston University die de voorwaarden van een lege huurovereenkomst van Uber beoordeelde, samen met enkele gemiddelde wekelijkse leasebetalingen en een door de bestuurder gerapporteerd account. "De voorwaarden, de manier waarop ze worden voorgesteld, zijn roofzuchtig en zijn erg gedreven om chauffeurs te profileren in plaats van een toename van chauffeurs te faciliteren."

Uber zei dat het programma niet bedoeld is om winst te genereren, maar om meer coureurs in auto's te krijgen. Ze zeiden dat de leaseovereenkomst zodanig is gestructureerd dat chauffeurs er op elk moment uit kunnen komen. Naast onbeperkt aantal kilometers, omvat de lease van Uber ook routine-onderhoud. Het bedrijf zei ook dat het retourneren van het voertuig geen invloed heeft op de credit score van een bestuurder, in tegenstelling tot andere financieringsregelingen.

"Ze maken het gemakkelijker om weg te lopen, wat een goede zaak is, maar ze maken het de hele tijd behoorlijk duur", zegt John Van Alst, leasemexpert bij het National Consumer Law Centre.

De gemiddelde wekelijkse betaling voor een lease-overeenkomst voor een nieuwe auto bedroeg $ 96 tijdens de laatste drie maanden van 2015, aldus kredietbureau Experian. Dat is voor iedereen met allerlei credit ratings. Een typische 2013 Toyota Camry L tot en met Xchange kost $ 130 per week, volgens Uber.

Xchange-leaseovereenkomsten zijn over het algemeen vergelijkbaar met de voorwaarden van andere subprime en deep prime-leaseovereenkomsten, aldus experts. Dat betekent dat huurcontracten ver boven de werkelijke waarde van de auto kunnen lopen. Lease-overeenkomsten groeien in populariteit ten opzichte van andere opties voor voertuigfinanciering. In het vierde kwartaal van 2015 kwam 34 procent van de nieuwe financiering in de vorm van een leasecontract, volgens Experian, vergeleken met slechts 24 procent in hetzelfde kwartaal van 2010.

Veel van die huurcontracten zijn gericht op chauffeurs met slecht krediet, aldus Chris Kukla, uitvoerend vice-president bij het Center for Responsible Lending. "Subprime auto is een soort van nieuwe plek om op de effectenmarkt te komen", zei hij. "Er zijn enkele soortgelijke dingen gaande in de automarkt die eruit zien als veel van wat er gaande is in de pre-crash van de hypotheekmarkt."

In een verklaring van Uber zei Chapin: "Veel Amerikanen hebben niet genoeg geld bij de hand om een auto te kopen. Vele anderen zouden leases kunnen worden onthouden of hoge tarieven kunnen betalen vanwege hun kredietkwaliteit, en zouden duizenden dollars aan boetes kunnen verschuldigd zijn als ze het contract vroegtijdig verbreken. Xchange biedt toegang tot hoogwaardige auto's zonder beperkingen op kilometerstand (in tegenstelling tot de meeste huurovereenkomsten) en de mogelijkheid om de lease vroegtijdig te verbreken met minimale kosten. "

William Black, professor in economie en rechten aan de University of Missouri-Kansas City, ging in op het beleid van Uber om rechtstreeks inkomsten te onttrekken. Black, een leningsexpert, zei dat als Uber op de belangen van chauffeurs wilde letten, het bedrijf een financieringsprogramma zou kunnen ontwikkelen via een credit union. (Kredietverenigingen worden gecontroleerd door de mensen die met hen beleggen, wat betekent dat kredietverenigingen een gevestigd belang hebben bij het verstrekken van leningen die vriendelijk zijn voor hun klanten.) Anders zegt hij: "Er zijn altijd mogelijkheden voor zeer substantiële conflicten."

Afbeelding: screengrab, mashable

In juni 2015 merkte Brandie Schmitt, 24, dat ze in Los Angeles brak met wat ze een "vreselijke" credit score noemde. Vijf jaar eerder bracht een aanval haar naar het ziekenhuis. Medische rekeningen stapelden zich op, samen met studentenschuld voor lessen waar ze nooit was geweest. Ze werkte een tijdje bij Papa John's, maar toen werden haar uren onderbroken, en hoe dan ook, de twee uur plus busrit naar haar werk was haar aan het doden.

Nadat ze $ 250 voor haar heeft gelaten voor haar lease van een Honda Civic 2015, betaalt ze $ 160 per week aan Xchange. Als ze de auto gedurende de volledige termijn van drie jaar vasthoudt, zal ze uiteindelijk $ 25.210 aan Uber betalen. De eerlijke aankoopprijs van de Kelley Blue Book voor een nieuwe Honda Civic SE 2015 in Los Angeles is $ 18.142. Schmitt zei dat ze Uber nog eens $ 5.000 of zo moet betalen om de auto te kopen als ze hem aan het einde van haar huurovereenkomst wil houden.

Schmitt werd door Uber naar Bloomberg News verwezen. Ze rijdt ongeveer 25 uur per week. In een week in mei verdiende ze $ 604 voor 28 uur werk, zei ze - een iets beter dan gemiddelde week. Uber haalde $ 160 voor de auto rechtstreeks uit haar salaris, waardoor ze $ 444 kreeg. "Het is mijn krediet aan het opbouwen," zei ze. "Het is duur ... maar dat komt omdat mijn krediet niet zo goed is."

Uber's programma is bereid om grotere risico's te nemen bij lease-aanvragers dan de meeste traditionele lease-programma's, aldus het bedrijf. Er is meer reden om aan te nemen dat iemand ze kan terugbetalen, omdat ze geld verdienen voor Uber, en het bedrijf krijgt zijn geld voordat het de bestuurder betaalt.

Chapin zei dat catering aan chauffeurs met slecht krediet opzettelijk is. "Net zoals Uber de aard van het autobezit voor motorrijders verandert, verandert dit de aard van het autobezit voor chauffeurs," zei hij.

Afbeelding: AP Photo / Eric Risberg

Xchange is slechts een deel van het plan van Uber om nieuwe manieren te creëren waarop chauffeurs voor een auto kunnen betalen. Naast de nieuwe financieringsovereenkomst met Toyota, heeft Uber samenwerkingsverbanden aangegaan met Cox Automotive, de eigenaar van Kelley Blue Book en Autotrader.com, om een ander verhuurprogramma aan te bieden in steden als Atlanta en Dallas, Texas. Het bedrijf werkte eerder samen met Santander Consumer USA om subprime autolease aan Uber-chauffeurs te leveren; die eindigde in juli 2015.

De nieuwe kredietfaciliteit van Xchange zal een groot deel van het financiële risico van Xchange overdragen aan de banken die deelnemen aan de deal. Naast Goldman Sachs omvat dat ook Citigroup, de vestiging in New York van Deutsche Bank AG, JP Morgan, Morgan Stanley en Sun Trust, volgens een persoon die bekend is met de zaak. De voorwaarden van de deal zijn niet bekendgemaakt, maar de winst van de banken is beperkt tot hun rendement op de lening aan Xchange, niet de uitvoering van de huurovereenkomsten.

Lyft groeit ook door autoverhuur. Het bedrijf werkt samen met investeerder General Motors aan het huren van Lyft-rijdersauto's in Chicago. Toen GM $ 500 miljoen in Lyft investeerde, was het potentieel om de auto's van Lyft-rijders te financieren een belangrijk verkoopargument.

"We maken geen winst van het programma, GM verdient geld", zei David Rust, die de financieringsprogramma's van Lyft beheert. "We zijn een middelste man, chauffeurs gaan op pad."

Uber weigerde te delen hoeveel huurcontracten ze via Xchange hebben verstrekt. Er is veel churn onder Uber-bestuurders - in 2013 ontdekte een onderzoeker van Princeton dat 30 procent van de chauffeurs die in de eerste helft van dat jaar begonnen een jaar later voor Uber waren gestopt, en Xchange een manier is om nieuwe chauffeurs te laten registreren. Het bedrijf weet dat die stuurprogramma's niet blijven hangen.

Damascus Durham, 28, kreeg in januari een leaseovereenkomst bij Xchange en haalde een 2016 Chevy Cruze van Team Superstores in Vallejo, Californië. "Ik werd pas een Uber-chauffeur voor de auto," zei hij. Hij betaalt $ 200 per week.

Twee weken nadat hij de auto had opgehaald, deactiveerde Uber zijn chauffeursaccount zonder specifieke reden, zei hij. Durham worstelt nu om betalingen te doen. Elke maand belt hij Uber om telefonisch te betalen. Als hij de lease tot het einde van zijn looptijd bewaart, zou hij Uber ongeveer $ 31.200 betalen. Om de auto te kopen, zou hij Uber nog eens $ 6000 moeten betalen om de restwaarde van de auto te dekken, zegt hij. De eerlijke aankoopprijs van de auto, volgens Kelley Blue Book, is $ 16.419.

Aanvankelijk was Durham blij met de huurovereenkomst. "Het is geweldig, ik krijg een gloednieuwe auto en nu ik Uber-mensen niet hoef te rijden, zet ik die kilometers niet op mijn gloednieuwe auto", zei hij. In een vervolggesprek was het denken van Durham veranderd. Hij is nu van plan om de Chevy Cruze terug te brengen en een auto te kopen. Hij noemde het programma 'een oplichting'. "Ik zou mezelf moeten slaan," zei hij. "Ik heb nu het contract gelezen."

Muhanad K. ging in september 2014 op reis naar Uber nadat hij zijn door oorlog verscheurde vaderland was ontvlucht. (Hij weigerde zijn volledige naam of het land te delen uit angst dat hij zijn familie in het buitenland in gevaar kon brengen.) Na een paar maanden brak zijn auto kapot.

Met een subprime-credit score rond de 570, dacht Muhanad niet dat hij een andere auto zou kunnen krijgen. Dat is wanneer hij zich tot Xchange wendde. Hij betaalt Uber $ 183 per week voor een 2015 Prius. Als Muhanad drie jaar vasthoudt aan de huurovereenkomst, betaalt hij Uber $ 28.798. Kelley Blue Book legt de eerlijke aanschafprijs van een 2015 Toyota Prius op $ 21.985.

Om het te betalen begon Muhanad langere diensten te trekken. Zes dagen per week logde hij om zeven uur in bij de Uber-app en werkte hij tot 23.00 uur, waarbij hij zichzelf beperkte tot een pauze van twee uur.

"Ik wilde gewoon geld verdienen," zei hij. "Ik kom uit een plaats waar ik de hel heb overleefd, dus dit is niets, maar de meeste mensen zouden waarschijnlijk niet in staat zijn om met dit soort stress om te gaan."

Dit artikel is oorspronkelijk hier in Bloomberg gepubliceerd.

Dit artikel is oorspronkelijk hier in Bloomberg gepubliceerd