Afbeelding: AFP / Getty Images

Coca-Cola Company zegt dat het al het water dat het wereldwijd gebruikt volledig heeft "aangevuld" om miljarden flessen frisdranken, sappen en gezuiverde H20 te maken.

De in Atlanta gevestigde drankreus schatte onlangs dat het in 2015 ongeveer 192 miljard liter water aan de gemeenschappen en stroomgebieden in de buurt van honderden van zijn bottelarijen had teruggegeven - of ongeveer 115 procent van al het water dat in Coca-Cola-dranken werd gebruikt vorig jaar.

Dit gebeurde door het behandelen van afvalwater uit zijn bottelarijen, het bouwen van schoon drinkwaterprojecten in verarmde gebieden, het planten van bomen en inheemse grassen om regenval op te vangen, en andere initiatieven om de enorme watervoetafdruk van Coca-Cola te compenseren.

ZIE OOK: Coca-Cola's wereldberoemde neon billboard is klaar voor een goede doelenveiling

"Water is het levensbloed van elke gemeenschap, en voor ons is het ook onze nummer 1 meest essentiële ingrediënt," vertelde Bea Perez, Chief Sustainability Officer van Coca-Cola, Mashable telefonisch bereikbaar vorige week van de World Water Week-conferentie in Stockholm, Zweden.

Coca-Cola zei dat het het eerste Fortune 500-bedrijf is dat zo'n agressief doelwit bereikt voor het aanvullen van het watergebruik.

Afbeelding: UIG via Getty Images

Coca-Cola's prestatie is onderdeel van een langzame maar groeiende opdringer van voedsel- en drankbedrijven - grotendeels geleid door milieugroepen - om ervoor te zorgen dat er nog steeds voldoende watervoorraden zijn, aangezien klimaatverandering en bevolkingsgroei de zoetwaterbronnen van de wereld bedreigen.

Een van de grootste concurrenten van Coca-Cola, PepsiCo Inc., zei dat het vergelijkbare investeringen doet om de stroomgebieden te beschermen waar het snacks en dranken produceert en om miljoenen mensen veilig drinkwater te bieden.

"PepsiCo gelooft dat het vermogen om op lange termijn te bloeien uiteindelijk afhangt van de gezondheid van de gemeenschappen waarin we actief zijn en de natuurlijke hulpbronnen waarop we vertrouwen", vertelde een woordvoerder Mashable in een e-mail.

De Verenigde Naties schatten dat de terugtrekking van zoetwatervoorraden in de afgelopen drie decennia met minstens 1 procent per jaar steeg.

Als gemeenschappen en bedrijven niet meer doen om hun watergebruik te beperken, zouden de opnames in 2050 met maar liefst 55 procent kunnen stijgen, zei het wateragentschap van de U.N. in een rapport uit 2014. Meer dan 40 procent van de wereldbevolking zou in gebieden met ernstige waterstress leven als dat gebeurt.

Afbeelding: Getty Images

De vraag van consumenten bedreigt de watervoorziening

Een hogere levensstandaard en een stijgende vraag naar consumptiegoederen - van cola en verpakt voedsel tot auto's en massaproductvlees - zijn belangrijke redenen waarom de wereld meer zoet water verslindt, volgens de U.N.

Fabrikanten staan dus voor een dilemma: ze kunnen aan de groeiende vraag voldoen door hun activiteiten uit te breiden en meer goederen te produceren, maar als ze een business-as-usual aanpak volgen, kunnen ze de lokale zoetwaterbronnen uitputten - een riskante zakelijke beweging en een trefzekere manier om hun merken.

Coca-Cola heeft zijn eigen debacle in India meegemaakt, waar boeren en activisten herhaalde zorgen hebben geuit dat de bottelarij van het bedrijf grondwaterstanden zou kunnen aantasten, de lokale landbouw zou ondermijnen en naburige waterlichamen zou vervuilen.

PepsiCo werd op dezelfde manier beschuldigd van het uitputten van grondwater en het storten van pesticiden in waterwegen bij zijn bottelarijen in India, beschuldigingen die het bedrijf heeft weerlegd.

India is 's werelds op een na meest bevolkte land en vertegenwoordigt een enorme markt voor snack- en drankmakers zoals Coca-Cola en PepsiCo. Maar de natie heeft de afgelopen jaren verwoestende droogtes en dodelijke hittegolven geleden, waardoor de watervoorziening een ongekende druk heeft uitgeoefend en de concurrentie voor de schrikmiddelen is toegenomen.

Afbeelding: AFP / Getty Images

Coca-Cola sloot in februari een fabriek in de Noord-Indiase stad Kaladera, onder verwijzing naar een gebrek aan vraag. De fabriek had echter al decennia vóór de sluiting te maken gehad met plaatselijke tegenstand. De drankreus verliet het afgelopen jaar plannen voor een voorgestelde fabriek van $ 73 miljoen in de zuidelijke deelstaat Tamil Nadu en in 2014 liet het bedrijf plannen vallen om een bestaande faciliteit in de noordelijke stad Uttar Pradesh uit te breiden.

Perez zei dat een gevecht waarbij een andere Coca-Cola-fabriek in India betrokken was, het bedrijf een "wake-up call" gaf, waardoor de campagne werd opgestart om de waterconsumptie te beteugelen en te investeren in projecten voor natuurbehoud en schoon drinkwater.

De deelstaatregering in Kerala beschuldigde de Indiase eenheid Coca-Cola van het uitputtende grondwater en dumpte giftig afval in de bottelarij in Palakkad, zo'n tien jaar geleden. In 2010 vroegen overheidsfunctionarissen de eenheid om $ 47 miljoen aan compensatie te betalen. Coca-Cola ontkende de beschuldigingen en werd later vrijgesproken van wandaden.

"Hoewel we niet schuldig werden bevonden aan die beschuldigingen, was onze wake-up call echt dat dat niet uitmaakte, omdat de gemeenschappen [in India] in nood verkeerden", herinnerde Perez zich. "Ze wendden zich tot Coca-Cola om te zeggen:" Wel, hoe ga je onze gemeenschap helpen? "

Hoe Coca-Cola water "aanvult"

In 2007 heeft Coca-Cola zich ten doel gesteld om de equivalente hoeveelheid water die wordt gebruikt in zijn wereldwijde verkoopvolume te nemen en hetzelfde bedrag terug te 'terug' - of meer - aan natuur en gemeenschappen.

Het bedrijf benaderde vervolgens The Nature Conservancy, een belangrijke milieuorganisatie in de VS, en het op water gerichte adviesbureau LimnoTech om uit te zoeken hoe dit doel kan worden bereikt. De groep creëerde methodologieën voor het berekenen van de voordelen van elk waterbehoudproject, die werden onderworpen aan een wetenschappelijke peer review en die jaarlijks op nauwkeurigheid worden beoordeeld.

"Het doel is gekoppeld aan ons verkoopvolume, dus hoe meer we verkopen - of we nu organisch groeien of door acquisitie - hoe meer we moeten doen," vertelde Greg Koch, Coca-Cola's senior directeur van global water stewardship, Mashable via telefoon..

Tot nu toe heeft Coca-Cola ongeveer $ 2 miljard uitgegeven om bijna 250 gemeenschapswaterprojecten in tientallen landen te ontwikkelen, zei Perez.

In China werkt bijvoorbeeld de frisdrankbeest samen met het Wereld Natuur Fonds om ecosystemen langs de Yangtze-rivier te herstellen, 's werelds op twee na langste rivier en een ernstig vervuilde waterweg. Proefprojecten om overstromingsbescherming te verbeteren, wetlands te behouden en waterbehoud in nabijgelegen industrieparken te stimuleren, hebben tot nu toe meer dan 10 miljard liter water aangevuld, zei Perez.

In de San Francisco Bay Area werkt Coca-Cola samen met de Amerikaanse Forest Service en andere partners om te voorkomen dat sneeuwslak ontsnapt in de oceaan.

Wegens overbegrazing en agrarisch gebruik in de East Bay glijdt de sneeuw vaak van de bergen af voordat deze stroomafwaarts kan worden opgeslagen in de buurt van steden als Oakland en Berkeley. Door wilgen te planten en het landschap te herstructureren, helpt de groep om in het voorjaar en de zomer gesmolten sneeuw vast te leggen om een meer gestage toevoer van zoet water voor bewoners in het gebied te verzekeren.

Afbeelding: AFP / Getty Images

Die projecten produceren niet meteen liters water die het waterverbruik van Coca-Cola onmiddellijk kunnen compenseren.

In plaats daarvan creëren ze de infrastructuur of systemen voor projecten die die volumes water geleidelijk aanvullen, zei Hugo Contreras, die de Latijns-Amerikaanse eenheid van The Nature Conservancy leidt voor waterveiligheid en werkt aan de samenwerking met Coca-Cola.

"Alle natuurlijke processen hebben veel tijd nodig om zich te consolideren", zei hij vorige week telefonisch vanuit Stockholm, waar hij ook de Wereldwaterweek bijwoonde.

Het berekenen van de voordelen van die projecten is ook een proces van evolutie.

Contreras zei dat toen zijn organisatie en Coca-Cola voor het eerst begonnen samen te werken aan het aanvullingsinitiatief, ze niet de juiste manier hadden om gegevens te verzamelen van de stroomgebieden. Nu hebben ze protocollen voor het meten van de voordelen van de projecten op basis van drie criteria: het verbeteren van de waterkwaliteit, het bijvullen van ondergrondse watervoerende pakketten en het stimuleren van waterstromen in rivieren en beken.

Hoewel de teams de voordelen op microniveau kunnen meten, zijn ze nog steeds aan het uitzoeken hoe ze de voordelen het beste kunnen analyseren voor het hele stroomgebied. "We hebben tot nu toe een analyse gedaan, maar niet in de mate die we voor ogen hadden," zei Contreras.

Meer bedrijven zouden dit kunnen doen

Coca-Cola's drang om de planeet wezenlijk te vergoeden voor het water dat het gebruikt, heeft andere bedrijven geïnspireerd om het voorbeeld te volgen.

Contreras zei dat een handjevol grote bedrijven The Nature Conservancy heeft benaderd over het lanceren van programma's zoals Coca-Cola's aanvulinitiatief, hoewel Contreras weigerde die bedrijven te noemen terwijl er nog steeds gesprekken gaande zijn.

"Het werk dat Coca-Cola heeft gedaan, en de ambitie die ze hebben getoond, is begonnen andere collega's in de industrie te verplaatsen," zei Contreras.

PepsiCo zei dat het al soortgelijke programma's in de maak heeft.

In 2009 werd de in New York gevestigde fabrikant de eerste drankenhandel in India die meer water lokaal liet terugkeren dan het gebruikte door landbouwinitiatieven, waterefficiëntie bij de productie en het aanvullen van watervoorzieningen in lokale gemeenschappen. Deloitte, het wereldwijde adviesbureau, heeft die verklaring onafhankelijk geverifieerd.

"Het bedrijf is sindsdien [waterpositief] [in India]", zei de woordvoerder van PepsiCo per e-mail.